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2018 Fall 博士申请总结

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其实这篇文章几个月前就酝酿在写,那时是大年三十,我因为 offer 迟迟没到非常烦躁,躺在床上恶狠狠构思这篇文章「等一切都完了…等我拿到 offer…我一定要迤迤然回望过去的艰辛,作一下轻盈优雅的姿态,总结过去展望未来」。

但实话讲,我的申请是相当披头散发的,完全没有办法仙起来,在 2 月到 4 月的两个月里,我几乎没有深度睡眠,也没有办法集中精力做事。第一个 offer 在 约定俗成的 4 月 15 日大难日的前五天才拿到,那时我已经拿到并且在认真考虑台积电上海的质量控制部门的职位。最后我拿到 3 个 offer,其中 1 个(UT Austin)带 fellowship,另外两个(UCLA 和 UCSD)在第一年不提供 fellowship,需要尽快找到 TA 或者 RA 职位才可以办理学费减免。有 2 个学校完全没有音讯(Purdue 和 Ohio State),吃了 9 封拒信,详细的学校情况如下图所示:

我的背景是普通 211 本科(班级排名第二名,但 GPA 3.3/4.0,无法开具班级排名证明),C9 院校硕士(GPA 86/100,国家奖学金),托福 107 分,GRE 320+3.5,提交申请材料的时候只有一篇一作论文(应用物理顶刊),申请方向是材料工程的博士。推荐信分别是国内教授,国外物理系教授和诺奖得主教授(非学术推荐,助教表现推荐)。

目前看来,我的背景在一众申请人里是偏弱的,因为 3.3 的本科 GPA 看起来实在是 abysmal,在同届申请人普遍展示的 3.8/3.9 的 GPA 中,我的材料可能完全过不了初步筛选,过低的 GPA 也容易引起对方院校对你基础知识掌握的怀疑。在这个情况下,GPA 覆水难收,你最好能提供 GRE 物理 subject 考试的分数来挽救。事实证明,过低的本科 GPA 并且缺乏 GRE subject test 分数是我此次申请的最大短板。一作学术论文虽然是一个加分项,但非常难掩盖 GPA 过低的影响。

当然在材料准备阶段我是盲目乐观的,选择的学校比上面展示的列表还要乐观十倍,一直到提交材料阶段才被推荐人教授提醒。但上面展示的列表仍然过于乐观,因为我申请的全部都是 PhD 项目,并且在申请材料里多少表示了带奖才会入学,所以铤而走险非常大胆。盲目的乐观主义让我犯下了此次申请第二个重大失误:阅读材料不细致,消极陶瓷。

由于我申请的是材料工程的博士,和物理系不同,材料工程系很少开公共课程,博士生的费用需要教授出钱提供 Research Assistantship,而不能保证院系提供 Teaching Assistantship,因此,在申请前必须联系好对方教授确认意向和空缺,否则再好的背景也会在 pool 中无人问津。有一些院校甚至在申请 FAQ 中明确要求学生联系好导师,由导师联系系里确认你的录取,所以阅读博士项目官网并且联系导师至关重要。通常,建议在圣诞节前后发送 cold email 联系教授,在 email 中简要介绍一下自己的背景和研究兴趣,并且附上自己的简历 PDF,没有收到回复也千万不要气馁,可以换一些教授再进一步接触。一些中介会让学生在圣诞节、感恩节发祝贺邮件,我觉得那样太奇怪了,还是不卑不亢一些为好。

我的硕士导师是 Penn State 物理系的招生委员会成员,他得知我正在发 cold email 的时候情绪非常浓烈地让我停止,他说委员会教授把这些 email 称为 anthropology email,大多数理智的教授都不会理会。我听信了他关于 cold email 的这一套理论,并没有很主动积极联系目标院校的教授,因此错过了很多的机会,所以如果需要重来一次申请(Oh god no)的话,这是我能轻易改进的一点。

对此次申请的检讨到此为止,如果你在未来需要申请博士项目并向我询问建议的话,我想我会有下面的建议可以给:

  1. 前期选择学校非常重要:不要吊死在一个院系上,最好多看一下同一学校兄弟院系的教授研究方向,很可能你要做的研究在兄弟院系中才提供。
  2. 一定要做好联系教授的工作:不要被无回复和标准回复气馁,多试试总会收到热情回复。
  3. 不要找中介:即便是我在申请过程中吃尽了苦头,我仍然不建议找中介帮你申请,中介提供的“国外学生文书写作修改”是找的在国外的中国留学生,中介提供的“无 offer 退款”保证则建立在鼓励你申请保底烂校的基础上,中介提供的“套瓷协助”则会把你变成一个死缠烂打无理取闹的学生(过年过节发邮件给教授?得了吧。)在学校选择上,中介提供的建议可能完全不适合你,反正你自己也要仔细阅读并且准备材料的,为什么不完全自己来呢?另外,有一些看起来战果累累的明星中介,签约的学生本来已经是相当优秀,那些学生的背景完全可以保证他们得到满意的申请结果,和中介的工作没有太大关系。
  4. 找外国朋友帮你修改 PS:如果可能,在完成 PS 之后,还是让外国朋友帮你修改一下,中美语言表述习惯相当不同,让 native speaker 帮你修改一些粗糙的表达和奇怪的句子会好太多。
  5. 外向一些:你很优秀,凭什么要藏着掖着?
  6. 准备一份研究综述:准备一份简单的研究综述,写一下你的研究成果和未来的兴趣,如果教授和你约了 Skype 面试,在面试完之后发一份研究综述,显得你有所准备,容易抓住机会。

另外,在申请过程中,Grad Cafe 给了我很多安慰,也是我每天都会刷的一个网站,在这个网站中你可以看到收到 offer/拒信 的人的情况,非常有用。一亩三分地论坛里提供的信息也很有帮助。在写 PS 过程中,Caltech 研究生院提供的指引 tips 对我来说非常重要,我也总结了这些 tips 在这篇博客文章中:写申请材料的 PERSONAL STATEMENT (PS) / STATEMENT OF PURPOSE 非常头疼?这是 CALTECH 给的建议

我最终去了 University of Texas at Austin,拿了他们的 Fellowship,我深知自己能走到今天很大程度上是因为幸运,也知道自己的弱点和不足。申请过程让我再一次全新认识了一次自己,是一个非常宝贵的经历,如果你正在经历或者即将经历这个过程,我真诚地祝你好运。

P.S. 我非常鄙视 Ohio State, Penn State 和 Purdue University 的 Materials Science and Engineering 部门,申请过程中很多难关都可以克服(包括收到拒信),唯独完全不宣布申请结果,不回复问询邮件的处理方式最让人难以忍受。

P.P.S 非常感谢雪梨、东森、无端、墙四和鱼得利对我申请材料提供的建议,我的第一稿子 PS 简直辣眼睛,有你们的帮助我的材料才不至于太惨。

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王惊喜

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